Maailma numeroina

Vankilassa ratkaistu ongelma

Pulma oli pitkään yksi Aasian ja Kiinan hankalimmista haasteista: kuinka muuttaa kiinalaiset merkit kielelle, jota tietokoneet pystyvät lukemaan?

kollaasi - Zhi Bingyi, teekuppi kiinalaisilla kylteillä, lyijykynä, kiinalainen tietokoneen näppäimistö
Zhi Bingyi ratkaisi vankilasellissään varastetun kynän ja teekupin avulla, kuinka kiinalaiset kirjoitusmerkit sopivat yhteen tietokonekielen ykkösten ja nollien kanssa.

Elettiin vuotta 1968. Fyysikko Zhi Bingyillä oli ollut turvattu työpaikka insinöörinä valtion palveluksessa Shanghaissa, mutta tuona vuonna hän löysi itsensä vankilasellistä. Kiinassa oli meneillään kulttuurivallankumous ja häntä syytettiin "taantumukselliseksi akateemikoksi".

Yhtälöiden kanssa kamppailemisen, tutkimusraporttien lukemisen ja uusien tekniikoiden kehittämisen sijaan Leipzigissä koulutettu fyysikko tuijotti nyt kahdeksaa kirjoitusmerkkiä sellinsä seinässä: "Armo niille, jotka tunnustavat, kuri niille, jotka kieltäytyvät."

Yhtäkkiä hän näki terävissä siveltimenvedoissa kuitenkin jotain muuta. Hän tajusi, että jokainen yksittäinen merkki oli yhdistelmä tietyntyyppisiä kynänvetoja, jotka olivat eripaksuisia pilkkuja tai pieniä viivoja.

Voisiko nämä komponentit koodata ja syöttää tietokoneeseen? Ajatus oli huimaava.

kirjan kansi

Kiinan kieltä oli jo useamman kerran yritetty purkaa, ja useimmiten tavoitteena oli ollut kielen oppimisen helpottaminen. Mutta Zhi oli kiinnostunut toisenlaisesta koodauksesta, tavallaan käännöksestä, jota tietokone voisi lukea. Näin kerrotaan Wired-lehden Zhitä käsittelevässä artikkelissa sekä kirjassa Kingdom of Characters: The Language Revolution That Made China Modern.

Kiina oli tuohon aikaan alkanut kehittää huippuluokan laskimia, jotka muistuttivat tietokoneita. Niitä käyttivät muun muassa ilmailuviranomaiset, maanpuolustus, maatalous ja teollisuus. 

Mutta kuten länsimaissa, tietokoneilta kaivattiin kykyä käsitellä tekstiä pelkkien numeroiden sijaan.

Zhi oli ennen pidätystä kehittänyt tietokonemalleja. Siksi hän tajusi nopeasti tarpeen kääntää kymmeniä tuhansia kirjoitusmerkkejä tietokoneiden ymmärtämälle kielelle, joka koostuu ykkösistä ja nollista.

Mutta seinämaalauksesta hän sai idean. Voitaisiinko kirjoitusmerkkien osat "kääntää" aakkoskirjainten avulla, eli merkeillä, joita tietokoneohjelmoijat jo käyttivät?

Hypoteesi testattiin teekuppiin

Zhi Bingyi tarvitsi kynän ja paperia testatakseen hypoteesiaan. Mutta vartijoille se ei käynyt: hän ei saanut edes vessapaperia. Ainoa vaihtoehto oli teekuppi.

Helpommin sanottu kuin tehty. Joka päivä Zhi kirjoitti varastetulla kynällä mahdollisimman monta kirjoitusmerkkiä mattapintaiseen keraamiseen kuppiin ja yritti muuntaa merkkien osat länsimaisten kirjainten yhdistelmiksi. Kun kupin pinnat olivat täynnä, hän pyyhki merkintänsä pois ja aloitti alusta.

14 kuukauden vankeuden jälkeen Zhi Bingyi vapautettiin vuonna 1969. Hän oli tyytyväinen yksinkertaisiin siivous- ja vartiointitöihin, jotka hänelle osoitettiin, sillä hän pystyi jatkamaan ideansa kehittämistä yhdessä varastoista. Tieteellisissä artikkeleissa kerrottiin, miten Japani pyrki digitalisoimaan kirjoitettua kieltään, ja artikkelit olivat rohkaisevia, mutta merkkien komponenttipohjaista indeksointia oli kehitettävä.

Urakkaan meni kaksi vuotta. Useimmat kiinalaiset kirjoitusmerkit voidaan jakaa 2–4 komponenttiin, joita on yhteensä yli 400. Zhi antoi jokaiselle kiinalaiselle merkille aakkoskoodin, joka koostui 2–4 kirjaimesta. Esimerkiksi englanninkieliset sanat ovat keskimäärin 4,8 kirjainta pitkiä.

Tunnus ennen kuolemaa

Vuonna 1978 Zhi Bingyi esitteli vihdoin järjestelmänsä kiinalaisessa Nature Magazine -tiedelehdessä. Hän kuvaili nelikirjaimisiin koodeihin perustuvaa muunnosjärjestelmää, jossa käytettiin aakkosten kaikkia 26 kirjainta. Yhteensä koodeja oli 456 976, mikä oli enemmän kuin tarpeeksi kehittämään komponenttiyhdistelmä kaikkiaan noin 50 000:lle kiinalaiselle kirjoitusmerkille.

Zhin järjestelmää verrattiin Morsen aakkosiin. Sitä kuvailtiin nopeaksi, intuitiiviseksi ja läpinäkyväksi.

– Kirjoitettu kiinan kieli on saavuttanut tietokoneet, kirjoitti shanghailainen Wenhui Daily -sanomalehti runollisesti.

Zhi Bingyi sai lopulta tunnustuksensa, ja ennen kuolemaansa vuonna 1993 hänet valittiin Kiinan tiedeakatemiaan ja nimitettiin edelläkävijäksi.

Julkaistu 08.03.2022