Innovaatiot

Pilvilinna, joka romahti

Vielä muutama vuosi sitten Elizabeth Holmesin kuva komeili Fortunen, Forbesin ja Bloomberg Businessweekin kannessa. Sitten hänen menestystarinansa paljastui miljardiluokan huijaukseksi.

Elizabeth Holmes
Kun Elizabeth Holmes oli uransa huipulla, hänen yrityksensä Theranosin arvo oli yhdeksän miljardia dollaria. Kuva: Theranos

Yhdysvaltalainen startup-tähti Elizabeth Holmes hurmasi sijoittajia ja toimittajia vuosikausia. Hänen Theranos-yrityksellään oli vain yksi ongelma: sen tuote, verianalyysitekniikka, ei toiminut. Tänä syksynä Holmes joutuu oikeuteen petoksesta.

Ajatus oli nerokas. Theranosin piti mullistaa sairaanhoito menetelmällä, jolla yhdestä verinäytteestä voidaan mitata satoja ominaisuuksia ja havaita iso määrä sairauksia. Tarvitaan vain pisara verta sormenpäästä, karismaattinen yrittäjä lupasi.

Holmes sai idean verianalyysistä opiskellessaan kemiantekniikkaa Stanfordin yliopistossa Kaliforniassa. 19-vuotiaana vuonna 2004 hän jätti opintonsa kesken ja perusti Theranosin. Nimi on yhdistelmä sanoista ’therapy’ ja ’diagnos’. Holmes esikuva oli Applen Steve Jobs. Hän pukeutui usein samanlaiseen mustaan poolopaitaan kuin Jobs ja puhui samanlaisella baritoniäänellä. Holmes onnistuikin ylipuhumaan mukaan yritykseensä niin Piilaakson sijoittajia, elinkeinoelämän konkareita kuin entisiä ministereitäkin. Holmesin yhtiön hallituksessa istuivat muun muassa entiset ulkoministerit George Schultz ja Henry Kissinger.

Holmes keräsi sijoittajilta yli 400 miljoonaa dollaria, patentoi monia keksintöjä ja teki sopimuksen yhdysvaltalaisen Walgreens-apteekkiketjun kanssa. Yhdessä vaiheessa Theranosin arvoksi laskettiin 9 miljardia dollaria. Vuonna 2015 Time-lehti nimesi Holmesin yhdeksi maailman vaikutusvaltaisimmista ihmisistä.

Huimaa nousua seurasi sitäkin jyrkempi pudotus. Vielä vuonna 2015 The Wall Street Journal julkaisi artikkelisarjan, joka paljasti, että Holmesin verianalyysitekniikka oli epäluotettava ja koko Theranos-yhtiö oli pelkkä pilvilinna. Artikkelit kirjoitti tutkiva journalisti John Carreyrou, joka julkaisi vuonna 2018 Holmesista myös kirjan Bad Blood: Secrets and Lies in a Silicon Valley Startup. Se on yksityiskohtainen kuvaus Theranosista – joka on sittemmin lopettanut toimintansa – ja siitä, miten hän onnistui manipuloimaan niin monia ihmisiä.

Sen jälkeen syöksy kiihtyi entisestään. Holmesista ja Theranosista on tehty lukemattomia lehtijuttuja ja tv-ohjelmia. MSNBC-kanava on kuvaillut Holmesia naiseksi, jonka vihaamista yhdysvaltalaiset rakastavat. Hänen omaisuutensa arvo laski nollaan jo vuonna 2016. Samana vuonna Forbes-lehti nimesi hänet yhdeksi johtajista, jotka ovat tuottaneet maailman suurimmat pettymykset.

Holmes on nyt 37-vuotias. Tänä kesänä hän ja hänen puolisonsa Billy Evans, jonka perhe omistaa kalifornialaisen Evans-hotelliketjun, saavat lapsen. Syksyllä häntä odottaa oikeudenkäynti, jossa hän on syytettynä petoksesta.

Julkaistu 29.09.2021